מוליכים אלקטרוניים ומוליכים יוניים

לפי ההגדרה, זרם חשמלי הוא תנועה מסודרת של מטענים חשמליים. מטענים חשמליים הם חלקיקים טעונים, דהיינו אלקטרונים או יונים. לפי כך, מחלקים מוליכי חשמל לשני סוגים:

במוליכים מסוג ראשון מעובר החשמל באמצעות אלקטרונים.

במוליכים מסוג שני מועבר החשמל באמצעות יונים.

מוליכים אלקטרוניים הם בעיקר מתכות (וסגסוגות, כמובן). למוליכים יוניים שייכים תמיסות של אלקטרוליטים (חומצות, בסיסים, מלחים ותרכובות אחרות המסוגלות להתפרק ליונים בתמיסה), נתכים של מלחים, אוקסידים ותרכובות בינאריות של מתכות עם אל-מתכות אחרות ופלאזמות (גזים מיוננים). חומרים קראמיים, זכוכיתיים ופולימרים אידיאליים לא מוליכים חשמל, אבל בחומרים ריאליים קיימת מוליכות אלקטרונית ו/או יונית מסוימת התלויה בהרכב ושיטת ייצור שלם.